Roberval, entre curvas y balanzas

Gilles personne de roberval.jpg

Retrato de Gilles Personne de Roberval con los miembros de la Académie des sciences hacia 1670. Henri d’après LE BRUN Charles, Dominio público, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=4017190

Gilles Personne de Roberval, más conocido como Roberval, fue un matemático francés del siglo XVII. Contemporáneo de Descartes, Mersenne, Pascal (padre e hijo) y Fermat, fue gran amigo de Blaise Pascal. Roberval trabajó en la cuadratura de la cicloide, uno de los mayores retos matemáticos del principio de ese siglo.

El redescubrimiento de las curvas en movimiento trajo una multitud de nuevos problemas y retos por afrontar. Ahora, el cálculo de las tangentes y su cuadratura se hacía más difícil. Recordemos que estamos en la antesala de la invención del cálculo diferencial e integral que resolvería de una vez por todas estos problemas.

Roberval se interesó en estos problemas, descubriendo un método para encontrar la cuadratura de la cicloide. Todavía con los recelos por publicar los decubrimientos, Roberval optó por callarlos y, posiblemente, darlos a conocer en un reducido grupo de amigos.

Esto condujo que Roberval, probablemente, resolviera el problema con el uso de unos indivisibles de su invención, indivisibles que Cavalieri desarrollaría por su cuenta y publicase en Geometria indivisibilibus de 1635. La obcecación de algunos sabios en ocultar el conocimiento por miedo a perder sus derechos en las cátedras, les llevó a retener los descubrimientos y perder el mérito del descubrimiento. No fue el primero y tampoco sería el último.

El estudio de la cicloide le llevó a descubrir la trocoide, que publicaría en De trochoide ejusque spatio, hacia 1635. Sobre ella podeís leer en Guirnalda matemática.

trocoide

Otra curiosidad de este sabio fue la invención de la balanza de dos ástiles. Hasta el siglo XII se utilizaba la balanza romana (o romana, como se conoce). Roberval ideó un sistema en forma de paralelogramo articulado que permitía igualar el peso de masas colocadas sobre dos platos.

Roberval scale.jpg

Balanza Roberval

Roberval la presentó en 1669 en la Academia de Ciencias de Francia, sin embargo no se producirían en Francia hasta el siglo XIX. Antes los ingleses sí se fijaron en ella, produciendola con el nombre de balanza francesa.

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